Chelías de Jesús y su legado en el fondismo

Por Héctor L. Meléndez
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COAMO – José Elías de Jesús Escalera, mejor conocido por ‘Chelías’ en el campo del deporte, nació en el humilde barrio Correa, de este municipio.

De Jesús, uno de once hermanos, comenzó a practicar el atletismo a los 15 años de la mano de “Cheto” Rojas, Osvaldo Rivera Cianchini y Elfren Bernier, destacados deportistas coameños.
Inició emulando a uno de los suyos. Chelías aprovechaba cuando su hermano, Marcelino de Jesús, salía a correr y se le iba detrás. Así fue como comenzó a participar en las carreras locales que organizaba José Tomas ‘Cheto’ Rojas, uno de los padres del fondismo en Coamo.

En 1971, Chelías corrió por primera vez en el medio maratón San Blas de Illescas, uno de los eventos internacionales más importantes del mundo. En esa primera experiencia cronometró 1:20:00, tiempo con que obtuvo la 41 posición.

Chelías no se detuvo en el fondismo. Continuó corriendo en todas las carreras pedestres del país y eventos de hasta 42 kilómetros. En el 1972, volvió a participar en el San Blas. Esa vez logró bajar la marca. Llegó a la meta en 1:12:35, tiempo con el que obtuvo la posición 14.

Chelías regresó al San Blas en el 1973. Completó la carrera en una hora diez minutos, estableciendo una marca nacional en el medio maratón. En 1975 logró un honroso sexto lugar batallando con grandes del fondísmo mundial como los finlandés Seppo, Tuominen y Paavo Leviska, además del norteamericano Tom Fleming y el colombiano Luis Pinzón.

En esa carrera, José Elías cronometro 1:07:53 y para gloria de Puerto Rico otro de los grandes fue Radames Vega, de Sabana Grande, quien arribó en octavo lugar con 1:08:09.

Al año siguiente, el binomio volvió hacer de las suyas arribando Radames Vega octavo lugar y ‘Chelías’ en décimo. Era la primera vez que este binomio bajaba de 1:06:00. En ese evento el costarricense Rafael Ángel Pérez obtuvo el triunfo al marcar 1:03:46.

Chelías se cubrió de gloria cuando en el 1977 apareció el copo de la Altiplanicie Africana, esto cuando Mirus Yifter y Mohamed Kedir, ambos de Etiopia, lograron primera y segunda posición en el San Blas. Yifter estableció nueva marca con 1:02:56, tiempo extraordinario a nivel mundial.
En esa prueba, el ‘Jibarito de Coamo’ que acostumbraba correr con una cinta en la cabeza y un estilo fino, elegante, se deslizaba con mucha cría y compromiso para lograr otro honroso sexto lugar, en esa ocasión estableció marca para Puerto Rico con 1:05:31.

San Blas fue el escenario que le dio a ‘Chelías’ fama mundial. “Sentí una emoción inmensa representar a mi país en Coamo, con mi gente y corriendo con los Mejores del Mundo”, recordó.
El éxito de José Elías no quedó en San Blas. Obtuvo medalla de bronce en los Juegos Centroamericanos en República Dominicana. Participó en los Juegos Panamericanos en 1975 en México y 1979 en Puerto Rico.

En 1976 corrió en el Maratón de los Juegos Olímpicos arribando en la posición número 21 con 2:19:00. En 1984 hizo el equipo boricua para las Olimpiadas de Los Ángeles, pero se lastimó antes del viaje. Participó en la prestigiosa carrera el Maratón de Boston, en 1975, llegando en la posición 17 con tiempo de 2:19:02.

Chelías fue ganador en dos ocasiones del maratón La Guadalupe. Triunfo siete veces en el medio maratón de Villalba. Como estudiante atleta de la Universidad Interamericana estableció marcas sin precedentes obtuvo cinco medallas de oro y una de plata. Fue el primero en bajar de 31 minutos en las Justas Interuniversitarias, cuando en el 1977 cronometró 30:37.1 derrotando a su compañero Pedro E. Santiago y Luis Barbosa en una gran carrera en 10,000 metros.

Fue el primer atleta en cronometrar 14:52.7 en 5,000 metros, esto tras una cerrada lucha con otro de los grandes del fondismo, entre ellos, Eduardo Vera.

“En aquellos tiempos se corría con más amor al deporte y por la patria, hoy se corre por dinero”, expresó Chelías, quien reside en su natal Coamo y dedica parte de su tiempo a su pasatiempo favorito: el hipismo.

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